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小米启动芯片自研计划 向苹果/高通/联发科宣示自主权?

2015-08-23 00:26
蓝林笑生
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   考虑到小米已在智能手机市场打下一片江山,又先后进军了智能家居、可穿戴设备领域,甚至做起了插线板、手机数据线这样的营生,那么对于近日传出的小米将启动芯片自研计划的消息,似乎已经见怪不怪了。按照一般人的猜想,小米将会拉起自己的一只芯片研发团队,对外力拼苹果高通,对内可向联发科等厂商宣示自主权,然后学习苹果的路线,在所有小米的移动设备里使用自研CPU——且慢,小米的未来当真一定如此吗?

  CPU不一定是小米真正所想

  ARM阵营里,近年来最为吸引眼球的自研CPU大概要数苹果了。

  备受关注的苹果以购买三星的SoC起步,当时CPU核心是老旧的ARM11,在iPhone4时开始使用自研的AppleA4SoC,而CPU是购买自ARM的Cortex-A8。iPhone4S时更换为Cortex-A9,但是在这个时期,苹果手机的通用处理性能优势是较难拉开差距的,因为ARM的Cortex-A系列内核对于所有付得起钱的公司来说都是开放的,使用相同的处理器内核的情况下,能够产生差距的地方就在于后端设计和工艺了。

  从iPhone5开始,苹果进一步将CPU也替换为自研的Swift核心,也就是说,CPU核心内部的处理逻辑也在苹果的掌控范围之中。于是出现了苹果手机的CPU主频落后同时期其他安卓阵营旗舰几乎一半,但是性能反而能够咬住甚至领先的情况。

  在苹果这样的垂直整合系统里,拥有CPU的自主控制权是非常关键的一环,意味着苹果能够以最大的自由度去优化任意一个应用程序的性能或者功耗表现。

  而小米是不是也有着同样的考虑呢?

  在大唐电信公司发布的公告里,我们可以看到,小米与联芯的合作方向是“面向4G多模的SoC系列化芯片产品设计和开发”,这里似乎没有CPU什么事情。光看这一公告,似乎双方的合作重点在于更多地在于基带。

  手机的芯片是集成度很高的SoC(片上系统),内部可以囊括CPU、基带、音视频处理协处理器等众多部件,例如音视频处理协处理器一般负责回放多种常用编码格式的音乐、电影。这一块协处理器一般使用专用集成电路,一般来说性能比CPU更好而且功耗更低,但是专用集成电路的应用范围有限。例如上网浏览时经常需要执行js脚本,目前SoC里面就还没有专门执行js脚本的专用集成电路,所有不能移交给专用集成电路的任务都放在CPU上执行,而基带则负责无线信号的调制解调、编码解码等。

  SoC(片上系统)

  在CPU的技术指标不能取得很好优势的情况下,依靠其余部分作为卖点亦不失为明智之举,业界某家被笑称“买基带送CPU”的厂家就是如此。笔者不敢贸然揣测小米与联芯的战略合作重点究竟在于哪里,但就目前公开的情报来说,尚无很大把握认为小米将要深度进入传统MobileIC行业搏杀。

  比较合理的可能性是,小米将把与联芯共同研发的芯片放在红米产品线上使用,以短期的高额投资组建一支能够开发低成本、非尖端ARM手机芯片的团队,换取低端市场上的长期利益。

  然而也有相反的证据。坊间还传闻,ARM公报中所说的那家获取几乎全系列内核授权的公司但是出于商业机密不能公开名字的公司就是小米,如果真是如此,那小米的举动就很值得玩味了。如果目标仅在于低端CPU,那小米为何又要获取全系列授权?

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