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是机遇还是陷阱:如何理性看待GTAT蓝宝石破产

导读: 虽然最新的苹果手机并未使用蓝宝石作为屏幕,让全球蓝宝石热度骤降,但是国内的市场却刚刚兴起。

  10月6日晚间,美国蓝宝石原料供应商及熔炼系统制造商GT Advanced Technologies(GTAT)宣布,该公司已经与其特定的直接和间接附属公司一起,根据美国破产法第11章规定向新罕布什尔州的美国破产法庭提出了主动破产申请。10月10日,GTAT表示将裁员890人,关闭原本预计为苹果生产蓝宝石屏幕的亚利桑那州工厂。GTAT还暗示,可能会在破产重组期间对苹果提起法律诉讼。从2013年与苹果的蜜月期到现在的反目,破产的真实原因外界尚不得而知,但是时间之短让业界纷纷哗然。

  蓝宝石消费电子市场需求逐步上升

  蓝宝石需求市场仍以LED为主,但是消费电子市场需求逐步上升。预计2018年非LED的蓝宝石应用占整体比重将达83%。

  虽然最新的苹果手机并未使用蓝宝石作为屏幕,让全球蓝宝石热度骤降,但是国内的市场却刚刚兴起。华为、vivo等国内厂商先后发布蓝宝石移动终端产品,天通股份据悉也在9月底获得了三家国内手机厂商蓝宝石屏幕的供货合同。

  蓝宝石具有优异的光学性能、机械性能和物理化学性能,其强度高、硬度大、耐冲刷和很宽的光学穿透带等优势使其成为消费电子市场的新宠,从终端应用来看,蓝宝石主要分为三大市场。第一,高阶市场,包括背光模组、LED照明、射频IC等;第二,低阶市场,包括户外招牌、手表玻璃等;第三,消费市场,包括苹果手机的蓝宝石Home键、摄像头盖板以及未来可能会使用的蓝宝石玻璃盖板。2011年,高阶市场与低阶市场合计占比约97%,随着消费电子产品的迅速增加,2013年这一比例已降至93%。虽然蓝宝石需求市场仍以LED为主,但是消费电子市场需求逐步上升。预计2018年非LED的应用占整体比重将成长至83%,达到117亿元。非LED应用当中,蓝宝石衬底于手机上的应用,包含相机保护镜头、Home键与盖板的需求也逐年放大,预估达到109亿元。

  2012年由于大经济环境不景气,蓝宝石价格急剧下滑,全球MOCVD设备利用率大幅下降,导致蓝宝石衬底需求增长大幅低于预期,使蓝宝石陷入了产能过剩的困境。2014年以来,随着全球主要国家白炽灯禁用政策生效以及人们节能环保意识的提升,LED照明市场迎来爆发,带动蓝宝石衬底需求回升,2014年蓝宝石衬底的总需求在5000万片左右(折合成2英寸片计算)。随着照明市场的爆发以及智能手机应用的兴起,2015年将超过7000万片。蓝宝石晶棒价格从曾经的2.1美元/mm,今年可望回升到4.5~5美元的水平。

  蓝宝石衬底产业链主要有两个环节:晶棒生长和晶圆切割。长晶环节需要晶棒均匀一致,切割环节面临高硬度与薄片需求,然后需经过20道以上工序才能完成最后的蓝宝石盖板成品。全球蓝宝石市场有130多家公司,其中中国公司大约50家。2013年全球蓝宝石主要长晶厂为韩国STC、俄罗斯Monocrystal、美国Rubicon、我国台湾越峰/台聚光电、日本京瓷Kyocera、日本并木Namiki,前七大长晶厂合计占比约85%。切割大厂主要有我国台湾的越峰和中美晶,美国的GTAT、Manz自动化、Trumpf公司等。

  Iphone6放弃蓝宝石的三个理由

  苹果公司新品之所以放弃蓝宝石屏幕,是因为其生产技术难度高,研发和生产周期长,产能供给不充足。

  苹果新品最终放弃蓝宝石,主要有三个方面的原因。第一,生产技术难度较高,生产成本居高不下。蓝宝石的莫氏硬度仅次于钻石,约是目前苹果使用的大猩猩玻璃硬度的三倍,但是成本却是其十倍以上。高成本缘于生产工艺的复杂性,长晶、切割、加工等环节都有难度。不同的长晶方法都以晶棒表面光洁度和总厚度均匀度来评判蓝宝石的品质,GTAT主要采用热交换法,但是平均良率只有40%左右。由于蓝宝石硬度很高,切割工艺必须用激光或者钻石设备加工;此外,由于蓝宝石的密度比玻璃大,要想在移动设备如手机中使用必须要求其切片比玻璃薄,以此保证设备的重量符合轻薄化趋势,因此切割工艺的技术难度和成本显著提高。

  第二,研发和生产周期较长,良率的提升成为工艺瓶颈。长晶炉的设备调试需要长期的测试和参数校准,蓝宝石的长晶环节即需要花费16天时间,之后还要经历多道切割加工程序,制造时间远大于玻璃,大大影响了生产周期。同时,蓝宝石在拥有硬度优势的同时也面临较大应力,容易产生翘曲,发生缺角时容易产生裂纹,因而影响盖板生产的良品率。良率提升问题成为GTAT难以逾越的壁垒。

  第三,产能供给不充足,产线扩张缓慢。去年,苹果与GTAT签订蓝宝石材料长期供货合约,苹果预付5.78亿美元款项投资设备,GTAT将自2015年开始连续5年供应蓝宝石材料给苹果。GTAT公司供应量约占全球蓝宝石供应的八成,假设苹果的投资全部用于购买设备,长晶炉理想情况下产能为每炉200kg,则2015年只能满足苹果手机屏幕需求的31%,GTAT供给将严重不足。另外,苹果的签约规定GTAT产品前几年只能供给苹果产品,同时采用多个供应商竞争的方式减少供应商利润,使得GTAT没有更多的资金用于扩产,资金链短缺。

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