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蓝宝石屏幕:GTAT的“落败”康宁的“胜利”

导读: 无论站在物理学还是商业的立场,iPhone 6都没有理由使用蓝宝石屏,但苹果以及其他一些新兴公司或许不会放弃这种好材料。

  无论站在物理学还是商业的立场,iPhone 6都没有理由使用蓝宝石屏,但苹果以及其他一些新兴公司或许不会放弃这种好材料。

  一年的时间,苹果公司让它的两家屏幕供应商同时经历了过山车般的悲喜两极情绪。

  10月6日,美国蓝宝石材料供应商GT Advanced Technologies(GTAT)宣布申请破产。相比高峰期,其股价已下跌约90%,市值蒸发了15亿美元。

  GTAT的股价下跌,始于9月9日苹果发布会召开当天—技术达人之前猜测的蓝宝石屏幕,并没有出现在苹果两款新产品iPhone 6和iPhone 6 Plus上。而去年11月4日,当苹果与这家公司签署5.78亿美元的合约,并为它买下了一座位于亚利桑那州的1300平方英尺的工厂时,GTAT的股价增长了1倍。

  GTAT之前就存在着债务问题,因此,苹果没有使用蓝宝石屏幕并不是它破产的全部原因,但可以看出,苹果对它的重要影响。

  这样的故事也曾发生在康宁公司(Corning)身上,这家钢化玻璃供应商从2007年第一代iPhone开始,就为苹果提供玻璃屏幕。康宁的股票去年在苹果宣布与GTAT达成蓝宝石供应方面合作时,也曾大幅下跌。而现在,仍然和苹果合作的它又成了“胜利者”。

  蓝宝石材料之所以引起关注,在于它具有比市场上其他钢化玻璃更好的耐磨性。有别于制作珠宝的天然蓝宝石,它是一种与氧化铝反应凝结之后形成的人造晶体,制成的蓝宝石玻璃能用做电子设备的屏幕。

  莫氏硬度(Mohs scale of mineral hardness)是业界用来衡量材质硬度的一个常用指标,其中,钻石的莫氏硬度为10,蓝宝石材质的数值为9。而日常屏幕划伤多来自于沙尘及砂子颗粒,它们的莫氏硬度在7左右。

  这让康宁公司感到不安。目前,iPhone手机屏幕上使用的“大猩猩玻璃”(Gorilla Glass)全部由康宁提供,但它的莫氏硬度只有6至6.5。虽然康宁只有不超过2%的收入来自苹果,但是这支全球最受关注的手机使用大猩猩屏幕,对它而言具有更高的市场价值。全球已有约27亿台移动设备使用这种玻璃制成的屏幕。一旦蓝宝石屏幕成为主流,康宁将损失巨大。

  “我们认为相比大猩猩玻璃,蓝宝石玻璃还存有许多缺点,”面对二者不可避免的比较,康宁高级副总裁Tony Tripeny曾说,“它比大猩猩玻璃贵10倍,而且要重1.6倍。它的生产过程比生成玻璃所要消耗的能源多出约100倍,而且它的光线传输相对较弱。经过我们测试,大猩猩玻璃可以承受比它重约2.5倍的压力。”

  这并不完全是“旧势力”对新技术的一种“负隅顽抗”。在苹果发布会之后,美国咨询公司Creative Strategies董事长、《时代周刊》专栏作家Tim Bajarin也撰文表达了与康宁类似的观点。

  在今年8月的一次徒步旅行中,Bajarin的iPhone曾摔到了地上,玻璃屏幕碎了一地。在花150美元换了一块屏幕后,Bajarin开始和其他人一样期待下一代iPhone能够使用更坚硬的蓝宝石屏幕。然而,在等待新iPhone的同时,他咨询了多位业内人士,这也让Bajarin判断,苹果可能从来就没有打算在新的手机产品中使用蓝宝石。

  “短时间内,我们还不能够看到任何技术上的突破,能够使这种材质变成传统玻璃屏幕的有效替代者。”Bajarin对笔者说。

  事实上,蓝宝石虽然非常坚硬,但是它的韧性不及钢化玻璃。也就是说,虽然蓝宝石玻璃制作的屏幕能够最大程度地减少屏幕被划伤,但是摔到地上时它可能比玻璃更容易破碎。而大猩猩玻璃,通过化学方式改变了玻璃的原子结构,虽然划痕会更明显,但是落地时能够减少粉碎的可能。

  也正因为如此,蓝宝石这种硬度高但韧性不太好的材料在大众消费领域中常被使用在高级腕表上。相比手机,手表并不会经常出现摔落在地的情况。根据美国电子产品质保公司SquareTrade的数据,约11%的iPhone用户都经历过摔碎屏幕。所以至今,蓝宝石在手机上的使用范围仍然狭小,从iPhone 5s开始,苹果只是将蓝宝石玻璃运用在Touch ID和摄像头的保护屏上。

  此外,手机的重量也是需要考虑的因素。研究机构Bernstein Research做过一项测试,如果在iPhone 5上使用蓝宝石玻璃制成的屏幕,这支112克的智能手机的重量会增加10%—苹果产品一直都是以“轻薄”为设计理念与宣传重点,这显然不是它愿意看到的数字。

  Bernstein Research还发现,蓝宝石的透光能力也不及其他玻璃,这是由它内在结构决定的。用户若要使手机屏幕获得同样的亮度,就需要耗费更多的电量,从而导致续航时间减少。iPhone 6与iPhone 6 Plus都使用了比以往更大的屏幕,这已经对原有的续航能力提出了挑战,如果使用蓝宝石屏幕,会给自己制造更多的难题。

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