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掌握关键制程与技术 万达光电开启触控产业新视野

导读: 尽管全球经济低迷冲击电子产业,致使多家高科技公司纷纷实施减产并暂缓投资;然而,长期默默耕耘触控面板产业的一家台湾本土厂商却在此际异军突起

作者:洪淑贤

        尽管全球经济低迷冲击电子产业,致使多家高科技公司纷纷实施减产并暂缓投资;然而,长期默默耕耘触控面板产业的一家台湾本土厂商却在此际异军突起,发布一系列新技术与产品,并斥资建厂扩产。看好新兴应用市场起飞,万达光电(Higgstec)挟其自行研发的技术与专有制程优势,积极投入触控面板市场。万达光电总经理叶恒铭在日前的专访中谈到了他对触控技术的执着,以及多年来的产业观察心得。

        踏入电子产业之初,叶恒铭任职于首家在台设立PCB厂的美商安培(Ampex)公司仪器工程部,负责各部门厂房仪器设备的设计与维修,使他有机会接触到 PCB设计制造的所有过程与设备。接着相继在宏??(Acer)、神通与凌群等公司从事系统相关工作,也为他累积了计算机、电子学的基础。虽然一直到 1999年进入铭鸿科技(现已更名为理义科技)后,叶恒铭才真正步入触控领域,但过去多年来在电子工程领域累积的经验,也使他快速掌握了此一产业的技术与发展趋势。

叶恒铭表示,“无论是电子材料、电路、镀膜、设备到制程,其实触控面板的原理大多都来自于PCB的基础,前段制程大约就有70%的相似度。”因此,当他一开始投入触控领域时,很快地就发现到:台湾本土从事触控面板产业的厂商太少,同时,主要采用低温制程的四线电阻式架构也存在着一些问题。

        “ 我发现低温四线电阻式先天上具有材料上的限制,而当时采用五线电阻式的ELO与MicroTouch两大龙头厂商虽然一开始就投入高温制程,但在参访他们的代工厂后也发现材料搭配上的缺点。”因此,叶恒铭便积极地投入能够改善材料密合度的高温制程,以便开发出稳定性与良率更高的产品。

        为了进一步实现以高温制程开发触控面板的理想,叶恒铭在2003年成立了万达光电公司,期望能够克服当时低温制程触控面板所存在的使用寿命与耐受性问题。但当时面临最大的挑战就是材料。台湾虽然有许多厂商投入触控产业,但多半从日本或美国引进较昂贵的材料或技术,由于业界缺乏专用于高温制程的设备与材料,当时这一家才刚起步的小型公司几乎将全部的资金投入自行研发。

        叶恒铭坚持必须在设计、材料与制程上找到一种最佳化的方法,才能使成本大幅降低。他为了寻找耐高温靶材(target)制程的导电玻璃,曾亲自进驻产线参与ITO溅镀(sputter)制程,并与研发人员讨论,才制作出合适的玻璃材料。而只不过一年多的时间,万达光电很快地研发出这种高温制程,并用以开发出五线电阻式与表面电容式(SCT)触控面板;接着,更在 2007年成功研发出高温制程的投射电容式(PCT)触控面板。

        “虽然一开始我们没有自己的厂房设备,只能用克难的方式进行小规模生产。但经过多年来的努力,万达目前已经同时拥有了表面电容、投射电容与五线电阻式技术,而这些技术也正成为市场主流,证实我当时选择了最正确的道路。”叶恒铭回忆道。

        万达光电研发团队陆续设计特殊结构与银浆融合于ITO导电玻璃的温度参数,开发出第一座触控面板专用的连续步进式‘高温隧道炉’,大幅提升高温制程良率、产能及稳定度;并投入光学镀膜技术研发,以改善触控面板光学表现。同时也与多家IC设计厂合作开发出表面电容与投射电容式触控IC。

        叶恒铭的目标在于打造万达光电成为一家可提供全方位触控面板解决方案的厂商,“以最低的成本材料、最低投资的设备,制作出功能最佳化且价格合理的产品”也一直是他带领万达光电团队深耕触控领域的最重要目标。

尽管当前大环境经济不景气,万达无惧这一波金融海啸的冲击,不但未解雇任何一位员工,反而加码投资与扩厂。叶恒铭表示,该公司从去年11月至今年1月的营收虽受经济低迷影响而稍见衰退,但二月份即已开始回升,从目前应接不暇的订单来看,预估三、四月间的营收将创下新高纪录。

        相较于其它成熟产业的市场需求萎缩,叶恒铭认为,触控产业将能快速复苏与成长。“特别是许多消费性大厂在此市况不佳时正积极寻找创新或加值应用,或为EeePC、小尺寸NB等IT产品开拓新出路,均大幅带动了触控面板商机。”叶恒铭说。

        触控面板市场规模究竟有多大?“这一商机显而易见,”叶恒铭指出,“根据几年前的一项统计,全球LCD面板中,每十片LCD面板中至少就有一片要加上触控功能。因此,只要是LCD的使用者都是我们的潜在客户,”他并强调,随着LCD面板持续降价,LCD结合触控应用可望在未来5-10年普及。

        万达光电将在今年第二季陆续推出五线电阻式、表面电容式、投射电容式与单层投射电容式(S-PCT) 触控面板与解决方案,“目前我们自行开发的这些触控方案几乎已可涵盖80%以上的应用市场。”除了桃园龟山厂与宜兰利泽一厂以外,随着订单成长以及因应 2010年的触控市场需求,万达光电在今年三月动工兴建利泽二厂,总面积25,000坪,规划生产包括2~57吋面板的八条产线,月产能约100万片 (500 x 600mm)。

        叶恒铭指出,“由于ELO和3M分别囊括电阻和电容式两大市场,价格也一直由其主导,直到万达光电近年来陆续开发出可与其竞争的低成本、高质量产品后,整个触控面板的市场价格才开始降低,但降价幅度还无法达到市场的要求,这也是我们持续努力的方向之一。”他并期望,“在明年新产能加入后,也将会是万达光电多年来的努力开始收成之际。”

        在今年第二季以后,万达光电计划利用结构化ASIC来定制IC,以切入更多不同市场领域,如以触控面板取代薄膜开关并结合主机控制器的智能型家电、抗UV或防爆触控面板,以及软性显示器结合触控面板等应用。

        针对触控技术的未来发展,叶恒铭预期,小尺寸的实体触控面板未来将朝大尺寸、非接触式的遥控之路发展,包括透过影像辨识人眼注视点与手势操作等人工智能(AI)技术在内,虽然距离实际商用化仍有一段时间,但这些技术蓝图均已在万达光电的规划中。

 

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